Abstract and Concrete Nouns

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As I work with students on their SAT essays, I end up seeing certain errors over and over. One of those errors is a tendency to write in abstractions. One element of good writing is concrete detail. Excellent writers enable readers to visualize or imagine the subject matter. I’ll write more on this later, but I’d like to talk about an important component of this kind of visual, vivid writing.

There are several ways to categorize nouns — singular and plural, proper and common, simple and compound. But for the writer, a vital distinction is between abstract and concrete nouns.

Simply, concrete nouns are nouns that name people, places, and things that are tangible, or that have real existence. Abstract nouns, on the other hand, name intangible things: concepts, ideas, emotions.  For example:

concrete nouns
abstract nouns
tree
love
hamburger
hunger
zebra
beauty
river
independence
cloud
nonsense
cake
devotion
beach
vacation
calendar
week
rain
weather
clock
time
crown
glory
ballerina
grace
cathedral
religion
elbow
pain

Notice that in reality there’s no grammatical difference between concrete and abstract nouns. They are all simply words that name. They function identically in every sentence. The distinction is in what they name, and this is only important as an element of style.

As simple as this distinction between abstract and concrete seems, some nouns defy easy categorization. I used to describe concrete nouns to students as “nouns that name things that can be identified by our senses.” But students would get confused about words like atom or electron. These cannot be seen without powerful microscopes. But they are clearly concrete objects, since it is possible to view them.

But what about words like unicorn, Godzilla, or hobbit? These imaginary creatures have no real physical existence, so does that make them abstract? No. They are concrete nouns because they would have real physical existence, if they happened to actually exist. The point is, they serve the same concrete purpose in a work of fiction as real-life creatures would in non-fiction.

There are still other words that seem to straddle the line. What about words like war or winter? These kinds of nouns name concepts that have very identifiable signs. There is a sense in which we can “see” a war or winter, right? Yes, but these words are abstract because they are, at root, concepts. The truth is we don’t really see war. We might see soldiers, tanks, weapons and explosions, all of which indicate the concept of war, but we don’t actually see war any more than we see peace when we experience it. And we see and feel the signs of the season we know as winter, but not winter itself.

What about spirit or soul? Are these words concrete or abstract?

Now that’s a good question, and I’ll leave it up to you. Maybe we can discuss it in the comments.

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About the Author

Brian Wasko

Brian WaskoBrian is the founder and president of WriteAtHome.com. One of his passions is to teach young people how to write better.View all posts by Brian Wasko

  1. Noah Froscheiser
    Noah Froscheiser09-21-2014

    Do you know any common words that are often confused between the few? Trying to make a jeopardy games off of Concrete and abstract nouns.

    • Noah Froscheiser
      Noah Froscheiser09-21-2014

      :)

  2. harlyn
    harlyn07-23-2014

    i have read your conversation..it will surely help me to explain my report tonight.. :D thanks.. :)

  3. supantha bose
    supantha bose05-10-2014

    I think spirit or soul they are abstract because they do not have any real physical existence.

  4. pantalon asics pas cher
    pantalon asics pas cher04-13-2014

    Il ya beaucoup de compagnies prêt d’argent disponibles en ligne au Royaume-Uni avec leurs meilleurs plans budgétaires. Les problèmes monétaires sont communes à tout le monde, et peuvent être produites n’importe quel moment. Parfois, une personne n’est pas suffisamment préparée pour faire face à ce que les difficultés économiques et que vous n’avez pas le temps d’attendre ou de demander à vos amis, ou essayer des banques. Difficulté monétaire énorme rendre tout le monde déséquilibre. Mais pas besoin de s’inquiéter, année des prêts 1 aucune vérification de crédit est préférable crédit de trésorerie destiné à l’avantage des personnes du Royaume-Uni. Vous pouvez bénéficier de ce prêt au moment de l’urgence. En se prévalant de ce prêt, vous pouvez obtenir une bonne quantité de paquet d’argent auprès des prêteurs. 1 année prêts sans vérification de crédit peuvent être servis en deux types: le premier est fixé type de prêt et l’autre est de type non garantie de prêts. Les gens, qui sont capables de sécurité en gage contre le prêt, doivent appliquer le type de garantie de prêt. Ils doivent présenter un de leurs atouts précieux pour le prêteur comme: documents de propriété, de l’or ou tout autre bien précieux. En promettant la sécurité, vous pouvez prendre plus grande quantité sous forme de prêt sans trop de tracas. Avec montant plus élevé, vous pouvez obtenir les taux d’intérêt des prêts aussi. La raison derrière cela est la sécurité que vous fournissez au prêteur, en lui faisant plus confiance au crédit du prêt à l’emprunteur. D’autre part, les prêts sur salaire tempérament sont des prêts sans garantie. Vous don? T avoir à soumettre toute garantie contre prêt. ? Il ya beaucoup de gens qui don t possèdent leurs propres maisons ou ne sont pas disposés à prendre le moindre risque en s’engageant à leur propriété au prêteur, ils peuvent prendre de type non garantie de prêts. Mais le montant du prêt de ces prêts est inférieur par rapport aux prêts garantis. En outre, les taux d’intérêt sont également plus élevés en raison de l’absence de sécurité. Ces prêts sont une option idéale pour tous les emprunteurs. Un emprunteur, qui est d’avoir une mauvaise histoire de crédit, peuvent également bénéficier de ces prêts parce qu’il n’y a aucune vérification de crédit à ces prêts. Quelle que soit la raison de votre mauvais crédit comme arriérés, par défaut, faillite, IVA ou pour toute autre raison, vous êtes également admissible à ces prêts. En outre, la procédure en ligne de l’application de prêts sur salaire sur 12 mois est beaucoup plus impressionnant. Vous avez juste à visiter prêteur? S site web en ligne et remplissez le formulaire de demande. Vous don? T avoir à envoyer ou faxer votre document n’importe où. Le bailleur de fonds authentifie la demande de prêt et après trouvé capable de prendre de prêt, obtient la quantité directement dans son compte. Dans ces prêts, les modalités de remboursement sont longs, de sorte que vous pouvez facilement payer le montant du prêt. Ben Wilson enseigne aux gens comment bénéficier de prêts et de les utiliser. Pour trouver des prêts 1 an sans vérification de crédit, les prêts sur salaire à tempérament et les prêts sur salaire sur 12 mois. vous devez visiter.offre vêtements importés pour les femmes et les hommes ainsi que la mode des bijoux pour les acheteurs locaux et étrangers en Chine dans un prix qui est bien inférieur à leur prix d’origine en provenance de pays où ceux-ci sont développées. Les gens qui veulent acheter des produits qu’ils veulent d’autres pays devraient visiter le site pour s’assurer qu’ils peuvent obtenir dans des prix abordables.? Ceux qui sont impatients pour faire du shopping en ligne devrait chercher les produits dont ils ont besoin en temps voulu. Il est important que les gens sachent où ils peuvent acheter des vêtements élégants et à la mode pour les hommes qui sont sûrs de satisfaire les préférences des acheteurs étrangers.? Depuis que le site offre les produits sont prix en Chine, ce qui signifie clairement que les produits sont offerts dans prix beaucoup plus bas. Les gens sont assurés qu’ils peuvent obtenir les meilleurs produits de différents pays étrangers et seront livrés à eux par la date et l’heure qui en ont besoin. Il ya beaucoup de produits qui peuvent être trouvés sur le site tels que la mode des bijoux et de vêtements femmes?? Qui ne manqueront pas de rencontrer les acheteurs en ligne ont besoin. Les gens de différents endroits sont assurés qu’ils peuvent trouver les produits dont ils ont besoin à la plus haute qualité et à des prix qui ne manqueront pas de satisfaire le budget que les consommateurs ont pour ces articles.? Travers les produits qui sont offerts sur? Taobao?, Comme les vêtements femmes et d’autres choses, les gens en provenance de Chine et d’autres lieux sont assurés qu’ils peuvent obtenir les produits dont ils ont besoin et que vous voulez en toute simplicité. Tous les produits sont pour les personnes qui veulent obtenir des produits importés à des prix moins cher que son prix d’origine.? Taobao est un site où les acheteurs en ligne peuvent acheter des vêtements femmes et? La mode des bijoux? À des prix raisonnables. Les gens sont en mesure d’obtenir des produits plus branchés d’autres endroits en ligne à travers le site et le rendre possible d’acheter à un prix plus adapté à leurs besoins. La plupart des produits sont fabriqués à partir d’autres pays, en assurant que les produits sont de la meilleure qualité.? Pour plus d’informations sur les produits et services qu’offre le site,
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  5. Sushanto Basak
    Sushanto Basak03-08-2014

    Can I define Abstract Noun as, ” A Noun that names an invisible person, thing or state, action, feeling is called an Abstract Noun”?

    • Brian Wasko
      Brian Wasko03-09-2014

      I don’t think that’s an accurate definition. A person or thing–even if it is invisible–will always be a concrete noun.

  6. Rhina Franco
    Rhina Franco02-26-2014

    I was in a grammar class today, and there was someone asking about words such as music, light, sound, smell. The question was whether they are concrete or abstract nouns.

    • Brian Wasko
      Brian Wasko02-27-2014

      Those are tough ones. What was the consensus?

      Remember, questions like these are interesting, but a bit subjective and not very important. :)

  7. Sheila
    Sheila11-28-2013

    How about lively lady, virtuous person and punctual employee?

  8. C
    C09-11-2013

    What about: disease, illness, internet and thw wind?

    • Brian Wasko
      Brian Wasko09-11-2013

      Those are tricky ones, C. I would put them all in the abstract category, but there is room for disagreement.

  9. C
    C09-11-2013

    What about wind, hunge, the internet and disease?

  10. Matt
    Matt08-15-2013

    Hello Brian!

    Thank you very much for making this post. It is very helpful.

  11. Liam Payne
    Liam Payne07-29-2013

    Is job a concrete or abstract?

    • Brian Wasko
      Brian Wasko07-29-2013

      Abstract. It has no physical existence.

      • Gibbs
        Gibbs08-19-2013

        Could you please relate these to Abstract and concrete data types, if you’ve idea about them ?

  12. Chua
    Chua07-27-2013

    i’m kinda bit confused about this though .

  13. tama
    tama01-31-2013

    What about “jewelry”? Seems concrete but many references consider it abstract.

    • Brian Wasko
      Brian Wasko02-01-2013

      Never thought of that word, tama. “Jewelry” is just like “art.” It can refer to a specific, concrete piece of jewelry, or the idea or category of jewelry, in which case it would be abstract.

      “I love to spend money on jewelry.” — abstract
      “Your jewelry looks pretty tonight.” — concrete

      • Rick
        Rick12-06-2013

        I tend to disagree with the Jewelry example. Jewelry in either case is something concrete and tangible. In the example “I love to spend money on jewelry” the term jewelry still refers to physical, concrete items, but in a general sense. Just because it’s general, doesn’t make it abstract.

  14. Mark A. Mc Lemore
    Mark A. Mc Lemore01-30-2013

    This was a good post. I have been studying on abstract versus concrete and general versus specific. I came up with a little phrase that might help me, but, to my dismay, it could be wrong- “Abstract Art on a Concrete Heart”
    Yikes! When I first wrote this I had the idea that art was abstract, but I feel maybe this isn’t right. When one thinks of art they have a visual sense of something, perhaps I could use this as a General -vs- Specific term. Since it brings on different feeling from different people.
    But, then again, perhaps the word art is abstract, since it is vague.
    Maybe you could help me out with this.

    • Brian Wasko
      Brian Wasko01-30-2013

      Ha! Definitions like this get a bit dicey, don’t they?

      Actually, both art and heart can be either abstract or concrete, depending on how you use them.

      If I say, “I am studying art,” or “What is art?” I’m (probably) using it in the abstract sense. Art is certainly an idea or concept.
      But if I have a painting in my backseat and say, “Help me carry this art upstairs,” I am using art to name a particular, concrete work. I don’t think the word is used this way often, but it’s possible. Generally, I think you are safe consider art an abstract noun.

      Heart is tougher to pin down. If I am referring to the blood-pumping muscle, or even the shape, it’s concrete, but we use heart in all kinds of abstract senses: he’s got no heart, the heart of the matter, etc.

      So, as clever as your rhyme is, I’m not sure it makes things very clear. :)

  15. Hania
    Hania01-22-2013

    This was really helpful, I was actually looking for this for my homework ;)

  16. Rebekah
    Rebekah01-25-2012

    I really like this post because I haven’t really thought about concrete and abstract nouns very much. Thanks for bringing this up! Now I’ll be thinking about this for awhile… :)

    • Brian Wasko
      Brian Wasko01-25-2012

      It’s actually an important part of great writing!

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